Rembrandt van Rijn

Rembrandt van Rijn, en son entier Rembrandt Harmenszoon van Rijn, Rembrandt à l’origine épelé Rembrant, (né le 15 juillet 1606, Leiden, Pays-Bas – décédé le 4 octobre 1669, Amsterdam), peintre baroque hollandais et graveur, l’un des plus grands conteurs de l’histoire d’art, possédant une capacité exceptionnelle à rendre les gens dans leurs diverses humeurs et leurs formes dramatiques. Rembrandt est également connu comme un peintre de la lumière et de l’ombre et comme un artiste qui a favorisé un réalisme intransigeant qui conduirait certains critiques à prétendre qu’il préférait la laideur à la beauté.

 

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Au début de sa carrière et pendant un certain temps, Rembrandt peint principalement des portraits. Bien qu’il ait continué à peindre et à graver et, de temps en temps, à dessiner des portraits tout au long de sa carrière, il l’a fait moins fréquemment au fil du temps. Environ un dixième de son œuvre peinte et gravée consiste en des études de son propre visage ainsi que des autoportraits plus formels, ce qui a conduit à beaucoup de spéculations.

Le noyau de l’œuvre de Rembrandt consiste cependant en des «pièces d’histoire» bibliques et, dans une moindre mesure, historiques, mythologiques et allégoriques, qu’il peint, grave ou dessine à la plume, à l’encre ou à la craie. Au cours de toute sa carrière, les changements dans le style de Rembrandt sont remarquables. Son approche de la composition et son rendu de l’espace et de la lumière – comme son traitement du contour, de la forme et de la couleur, son pinceau et (dans ses dessins et gravures) son traitement de la ligne et du ton – sont graduels (ou parfois abrupts) transformation, même au sein d’une même œuvre. La peinture connue sous le nom de Night Watch (1640/42) marque clairement un tournant dans son développement stylistique. Ces changements ne sont pas le résultat d’une évolution involontaire; plutôt ils devraient être vus comme documentant une recherche consciente dans les aspects picturaux et narratifs, parfois dans la discussion, comme c’était, avec ses grands prédécesseurs.

Rembrandt a rapidement acquis une renommée auprès des amateurs d’art hollandais et d’un public qui achète des œuvres d’art pour ses peintures et ses gravures historiques, ainsi que pour ses portraits et ses autoportraits. Ses gravures insolites lui ont valu une renommée internationale de son vivant, et ses dessins, qui étaient en fait des exercices pratiques ou des études pour d’autres œuvres, ont également été rassemblés par des amateurs d’art contemporain.

Selon le mythe qui a évolué après sa mort, Rembrandt est mort pauvre et incompris. Il est vrai qu’à la fin de sa vie son réalisme avait été supplanté par le classicisme et était devenu démodé en Hollande. Néanmoins, sa réputation internationale auprès des connaisseurs et des collectionneurs n’a cessé d’augmenter. Certains artistes de l’Allemagne du XVIIIe siècle et de Venise ont même adopté son style. Il était vénéré à l’époque romantique et considéré comme un précurseur du mouvement romantique; à partir de ce moment, il était considéré comme l’une des plus grandes figures de l’histoire de l’art. Aux Pays-Bas même, sa fortune a de nouveau augmenté et il est devenu un symbole de grandeur et de néerlandais.

 

Les premières années

Rembrandt était le quatrième des 6 enfants survivants sur 10. Contrairement à beaucoup de peintres de son temps, il ne venait pas d’une famille d’artistes ou d’artisans; son père, Harmen Gerritszoon van Rijn (1568-1630), était meunier. Sa mère, Neeltgen Willemsdochter van Zuytbrouck (1568-1640), est issue d’une famille de boulangers.

Le prénom Rembrandt était – et est toujours – extrêmement rare. Cela s’apparente à des prénoms néerlandais plus communs tels que Remmert, Gerbrand et IJsbrand. La façon dont Rembrandt a inscrit son nom sur son travail a considérablement évolué. En tant que jeune homme, il a signé son travail uniquement avec le monogramme RH (Rembrant Harmenszoon, « fils de Harmen »); à partir de 1626/27, avec RHL; et en 1632, avec RHL van Rijn (le L dans le monogramme représentant vraisemblablement Leidensis, « de Leyde, » la ville dans laquelle il est né). À l’âge de 26 ans, il commença à signer son travail avec son prénom seulement, Rembrant (se terminant seulement par un -t); à partir de 1633 jusqu’à sa mort, il épelle son nom Rembrandt (avec -dt) et signe ainsi ses œuvres. Il a été suggéré qu’il a commencé à utiliser son prénom comme sa signature parce qu’il se considérait comme l’égal des grands artistes des 15ème et 16ème siècles; Michel-Ange (Michel-Ange Buonarroti), Titien (Tiziano Vecellio), et Raphaël (Raffaello Sanzio) étaient également généralement connus par leurs prénoms.

Comme la plupart des enfants hollandais de son époque, Rembrandt fréquente l’école primaire (vers 1616-1616), puis entre 1616 et 1620 environ, il fréquente l’école latine de Leyde, où les études bibliques et les classiques sont les matières enseignées. L’accent mis par l’école sur les compétences oratoires a peut-être contribué à sa capacité à «mettre en scène» les personnages dans les scènes représentées dans ses peintures, ses dessins et ses eaux-fortes. On ne sait pas si Rembrandt a terminé ses études à l’école latine. Son premier biographe, Jan Janszoon Orlers (1570-1646), a fourni une biographie élogieuse d’une demi-page de Rembrandt dans sa Beschrijvinge der stadt Leyden (1641, «Description de la ville de Leiden»). Là Orlers a écrit que Rembrandt a été retiré prématurément de l’école et, à sa propre demande, a été envoyé pour être formé en tant que peintre. Le fait que Rembrandt ait été inscrit à l’université de Leiden le 20 mai 1620 ne contredit pas nécessairement cela. Que ce soit pour des raisons fiscales ou simplement parce qu’ils avaient fréquenté l’école latine, il n’était pas inhabituel que des garçons de Leyde soient inscrits comme étudiants sans avoir à assister à des conférences. L’étendue du développement intellectuel de Rembrandt et toute influence que cela pourrait avoir sur son travail restent des questions de spéculation.

D’environ 1620 à 1624/25, Rembrandt s’est formé en tant qu’artiste. Comme c’était assez commun à son époque, il avait deux maîtres successifs. Le premier maître de Rembrandt fut le peintre de Leiden Jacob van Swanenburgh (1571-1638), avec qui, selon Orlers, il resta environ trois ans. Van Swanenburgh a dû lui enseigner les compétences de base et lui transmettre les connaissances nécessaires à la profession. Il était un spécialiste des pièces architecturales et des scènes de l’enfer et de la pègre, qui appelaient à l’habileté à peindre le feu et ses réflexions sur les objets environnants. Au temps de Rembrandt, cette compétence était considérée comme distincte et exigeante. Il se peut bien que l’exposition précoce de Rembrandt à ce genre de problème pictural sous-tend son intérêt durable pour les effets de la lumière.

Le second professeur de Rembrandt, Pieter Lastman (1583-1633), vivait à Amsterdam. Selon Orlers, Rembrandt est resté avec lui pendant six mois. Travailler avec Lastman, qui était bien connu à cette époque en tant que peintre d’histoire, devait aider Rembrandt à acquérir les connaissances et les compétences nécessaires pour maîtriser ce genre. La peinture d’histoire impliquait de placer diverses figures de scènes bibliques, historiques, mythologiques ou allégoriques dans des contextes complexes. Dans la hiérarchie des genres du XVIIe siècle, la peinture d’histoire occupe la place la plus élevée, car elle exige une maîtrise complète de tous les sujets, du paysage à l’architecture, de la nature morte à la draperie, des animaux à la figure humaine, dans un large éventail de postures, d’expressions et de costumes. Un biographe de Rembrandt, Arnold Houbraken (1660-1719), mentionne un autre peintre d’histoire d’Amsterdam, Jakob Pynas (vers 1585-1650), comme l’un des enseignants de Rembrandt. (En 1718, Houbraken a écrit la plus ancienne biographie et caractérisation de Rembrandt en tant qu’artiste, bien qu’il ait été mélangé avec des anecdotes fallacieuses.)

Sur la base d’arguments stylistiques, on pourrait spéculer sur l’impact que Jan Lievens (1607-74) aurait pu avoir sur Rembrandt pendant sa formation. Lievens, un an plus jeune que Rembrandt et à l’origine un enfant prodige, était déjà un artiste à part entière au moment où Rembrandt devait décider de devenir peintre. Bien que les savants sachent avec certitude que Rembrandt et Lievens ont travaillé étroitement ensemble pendant quelques années après le retour de Rembrandt à Leiden vers 1625, suite à sa formation avec Lastman, les contacts entre ces deux garçons de Leyde ont peut-être commencé plus tôt. Cependant, aucune trace des exercices d’étudiants de Rembrandt n’a survécu.

 

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