L’œuvre d’art la plus volée

En 1432, le peintre flamand Jan van Eyck – avec l’aide de son frère Hubert – acheva son chef-d’œuvre, Adoration de l’agneau mystique, qui fut exposé plus tard dans la cathédrale Saint-Bavon à Gand, en Belgique. L’énorme travail – mesurant environ 14.5 par 11.5 pieds (4.4 par 3.5 mètres) et pesant plus de deux tonnes – comporte 12 panneaux intérieurs qui dépeignent, dans le grand détail et la couleur brillante, diverses figures et événements bibliques. Considéré comme l’une des œuvres d’art les plus importantes de l’histoire, le Retable de Gand (comme on l’appelle communément) fut «la première grande peinture à l’huile» et marqua la transition du Moyen Age à l’art de la Renaissance. Malheureusement, selon les historiens, il a également la fâcheuse distinction d’être l’œuvre la plus volée, ayant été prise à sept reprises.

Un des faits saillants – ou lowlights – de l’histoire du retable du retable comprend une tentative par les calvinistes de le voler et de le brûler en 1566, au cours d’une vague d’iconoclasme. Heureusement, les gardes ont déjoué le plan en cachant le travail. En 1794, les troupes d’invasion de Napoléon volèrent quatre panneaux qui furent exposés au Louvre. Après la défaite de Napoléon à la bataille de Waterloo (1815), Louis XVIII fut rétabli sur le trône et, en guise de remerciement à Gand, qui l’avait abrité plus tôt, il rendit les pièces pillées. En 1816, un vicaire de la cathédrale de Gand aurait volé les panneaux d’aile pour un marchand d’art; cependant, certains rapports indiquent que les panneaux en question ont été désactivés. Qu’ils aient été obtenus légalement ou illégalement, ils finirent par se retrouver dans un musée de Berlin. Cependant, comme condition du Traité de Versailles (1919), tous les panneaux ont été renvoyés à Gand.

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En 1934, le panneau en bas à gauche – représentant les juges justes (ou justes) – a été volé, et une rançon a été réclamée. Les auteurs ont ensuite retourné la peinture de Saint-Jean-Baptiste qui était sur le dos du panneau. Cependant, le panneau lui-même n’a jamais été retourné, et le vol continue d’intriguer les responsables de la loi et les limiers amateurs.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, c’était le tour des nazis. Les deux Adolf Hitler et Hermann Göring voulaient désespérément l’œuvre d’art. L’attrait, selon certains, était de réparer son retour injustifié par le traité de Versailles. D’autres, cependant, ont spéculé que Hitler a cru que l’ouvrage était une carte codée à des reliques chrétiennes perdues qui fourniraient des pouvoirs surnaturels à ceux qui les possédaient. Quelle que soit la raison, les forces d’Hitler ont finalement localisé le retable, qui était en route vers le Vatican pour la garde. Les nazis ont caché le retable de Gand dans une mine de sel avec d’autres travaux pillés, et ils ont été sauvés de la destruction par les Monuments Men (une armée américaine chargée de sauver l’art volé par les nazis) et d’autres.

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